Het ontstaan van het beste sportteam ooit

Stel je een team voor met o.a. Christiano Ronaldo, Lionel Messi, Zlatan Ibrahimovic, Franck Ribery en Mesut Özil in het elftal. Hoe maak je van 11 ego’s een team? Dat was de taak van Chuck Daly 22 jaar geleden, die met 11 Hall of Fame-ers het beste sportteam ooit bestaan onder zijn hoede had.

Toen in 1989 besloten werd dat NBA-spelers voortaan ook toelaatbaar waren op de Olympische Spelen, veranderde dat alles. Amerika zou een zeer sterk team op de been kunnen brengen, maar wilden de grote sterren uit de NBA zelf wel meedoen? Zou Michael Jordan het golfen in de zomer op willen geven na een zwaar seizoen voor nog een toernooi? Jordan zelf hoopte dat hij niet gevraagd zou worden, dan hoef je ook niet te weigeren. Op z’n Amerikaans werd hij door de Amerikaanse basketbalbond overgehaald: ‘We need you, your country needs you.’ Groot bezwaar was nog dat hij niet als enige ster in het team wilden zitten.

Zo ging de NBA eerst langs Magic Johnson, die na zijn positieve HIV-test onder grote druk was gestopt met basketbal. Dit was voor hem een kans om terug te keren op het hoogste niveau: ‘Ik heb voor de rest alles gewonnen, dus die gouden medaille kan daar mooi bij.’ Zijn goede vriend Larry Bird vond zichzelf te oud voor de Olympische Spelen, maar de mogelijkheid om voor het eerst met vriend Magic samen te spelen in een team haalde hem over. Charles Barkley miste als college player de Spelen in 1984 door niet op dezelfde voet te staan als coach Bobby Knight. Met als bijnaam ‘the best player who never won a NBA-title’, waren de Spelen de kans op een hoofdprijs.

Met deze namen, aangevuld met Karl Malone, Scottie Pippen, Chris Mullin, Patrick Ewing, John Stockton, Clyde Dexler en David Robinson, kon de NBA opnieuw aankloppen bij de nummer 23 van de Chicago Bulls. Voor Jordan was de grootste reden om mee te doen dat hij nu eens tijd buiten het veld kon doorbrengen met de spelers die hij normaal alleen als opponent op het veld zag. Het team werd aangevuld met één college-speler, Christian Laettner.

Voor coach Chuck Daly de taak om van dit elftal supersterren (plus Laettner) een team te maken. Daly had als coach van de Detroit Pistons met sterspeler Isiah Thomas in 1989 en 1990 de titel in de NBA gewonnen, maar Thomas zat niet bij de selectie voor de Olympische Spelen. De bijnaam van de Pistons was de Bad Boys, vanwege hun agressieve stijl van spelen. En Thomas was de leider van het team. Vanwege de uitstraling die Amerika op de Spelen af wilde stralen en het feit dat Jordan Thomas absoluut niet mocht, werd hij niet geselecteerd.

In juni 1992 kwam het team met 11 ego’s voor het eerst samen in San Diego. Eén voor één willen ze allemaal laten zien dat zij de beste zijn. De eerste test was een trainingspotje tegen een team van college spelers. Coach Daly kwam met een fantasie-opstelling en liet Jordan nauwelijks spelen. Het gevolg was een nederlaag. Slim van Daly, omdat hij vanaf dat moment zijn spelers een reden gaf om naar hem te luisteren.

Johnson zei voorafgaand: ‘We hebben weinig tijd om een team te worden, maar misschien is een week genoeg.’ En in juli was het team precies een week in Monte Carlo, vlak voor de Spelen. Getraind werd er nauwelijks. Daly golfde de hele dag met Jordan en liet zijn spelers hun gang gaan: ‘Een tijdklok heeft geen zin, de nachtclubs openen hier pas om 12 uur’, aldus de coach. De Amerikanen waren tot in de vroege ochtend in het casino te vinden, en lagen overdag aan het zwembad tussen de topless Françaises. Het was in die week in Monaco dat de spelers naar elkaar toegroeiden.

Tijdens de Spelen zelf won Amerika al hun wedstrijden met minimaal 32 punten verschil. Het hele toernooi was één galavoorstelling. Waar sceptici vermoedden dat het publiek niet warm zou lopen voor een team dat toch wel wint, bleek het tegenoverstelde. Iedereen wilde een glimp opvangen van de basketballsterren. De uitstraling die de elf hall of fame’ers hadden, bleek de perfecte publiciteitscampagne voor Amerika en de NBA. Buitenlandse NBA-sterren van nu geven aan dat hun passie voor basketbal begon tijdens het zien van het Amerikaanse team op die Spelen in Barcelona.

Precies 23 jaar geleden, op 18 februari 1991, noemde het sportmagazine Sports Illustrated het team wat Amerika kon samenstellen het Dream Team. Een naam die tot op de dag van vandaag verbonden is met het beste sportteam dat ooit bestaan heeft.