Zonnepanelen op het Witte Huis

In zijn inauguratiespeech gaf Obama aan dat hij actie zal nemen om “de dreiging van klimaatverandering” een halt toe te roepen, waarbij de introductie van schone technologieën zal leiden tot nieuwe banen en industrieën. Falen in de aanpak van deze mondiale uitdaging zou verraad zijn “aan onze kinderen en toekomstige generaties”. De herintroductie van zonnepanelen op het Witte Huis zou wel eens een belangrijke indicator kunnen zijn voor Obama’s politieke speelveld.

Curiositeit
Niemand zou het misschien verwachten van het land met de grootste milieu-impact ter wereld, maar de Verenigde Staten was naar alle waarschijnlijkheid het eerste land met zonnepanelen op een regeringsgebouw. Tijdens het Arabische olie-embargo in de jaren ‘70 besloot toenmalig president Carter zonnepanelen en een zonneboiler te plaatsen op het dak van het Witte Huis. Tijdens het installeren van de panelen sprak hij de woorden: “Een generatie vanaf nu zal deze zonne-installatie ofwel een curiositeit zijn, een museumstuk en een voorbeeld van een niet gepakte kans, ofwel een kleine stap in één van de grootste en meest opwindende avonturen ooit begonnen door het Amerikaanse volk.”

Het werd het eerste. Carters opvolger Reagan liet binnen een paar jaar de panelen van het dak slopen en draaide Carters progressieve energiebeleid terug. Amerika’s rol op het gebied van schone energie leek uitgespeeld. Landen als Duitsland en China kwamen op als grootmachten op het gebied van schone energie, waarbij de Deutsche Bank recent voorspelde dat China Duitsland dit jaar zal inhalen als marktleider op het gebied van zonne-energie.

Wel of geen panelen?
De grote vraag is nu of president Obama de zonnepanelen in zijn komende regeringsperiode zal terugplaatsen op het dak van zijn ambtswoning. Amerikaanse milieuactivisten riepen Obama tijdens zijn eerste termijn al op om als teken van ambitie en Amerikaans leidersschap zonnepanelen te installeren.

Na een mediacampagne van milieuorganisatie 350.org zei Obama inderdaad toe om de panelen weer te plaatsen. Via zijn staatssecretaris van Energie, Steven Chu, liet Obama weten dat het Witte Huis het Amerikaanse volk zal leiden door het het goede voorbeeld te geven, net zoals Michele Obama eerder obesitas en diabetes bij kinderen wilde aanpakken door de aanleg van een presidentiële moestuin. De deadline die Obama zelf aangaf voor de installatie van de panelen – de lente van 2011 – werd echter nooit gehaald.

Volgens Bill McKibben, invloedrijk journalist en oprichter van 350.org, wordt Obama in een houdgreep gehouden: “Het American Petroleum Institute, een belangrijke lobbygroep voor olie en gas, liet de president weten dat hij serieuze electorale consequenties tegemoet zou zien als hij niet méér deed om de belangen van de olie- en gasmaatschappijen te beschermen. Daaraan gaf hij gehoor. Dat is hoe het werkt.”

Polarisatie
Het ontbreken van zonnepanelen op het Witte Huis is echter toch vooral tekenend voor de sterk gepolariseerde verhoudingen tussen Democraten en Republikeinen, waarbij laatstgenoemden nog steeds de invloed van de mens op het klimaat bestrijden en zich sterk verzetten tegen elke overheidsbemoeienis binnen Amerika’s energiesector. Een schijnbaar simpele daad als het plaatsen van een kleine zonne-installatie zou de verbinding tussen Republikeinen en Democraten die Obama de komende jaren wil bereiken ernstig kunnen bedreigen.

Obama’s ambities op het gebied van Amerika’s energie toekomst zijn groot, maar de uitvoering zal bepaald worden door het moeilijke politieke speelveld waarin hij zich bevindt. De herintroductie van de zonnepanelen op het dak van het Witte Huis zou een belangrijke eerste stap kunnen zijn naar een schoner Amerika, maar is toch vooral een indicator voor de speelruimte die Obama deze termijn daadwerkelijk heeft om de mondiale klimaatuitdaging aan te pakken. Heeft de president de benodigde macht om zijn visie op het Amerikaanse energiebeleid door te voeren? Het antwoord zullen we vinden op het dak van het Witte Huis.

Dit stuk verscheen eerder op Duurzaam Bedrijfsleven.

Anne Walraven
Anne Walraven (27) heeft een grote passie voor duurzaamheid, communicatie en ondernemen. De afgelopen jaren zette ze zich op allerlei vlakken in voor een duurzamere samenleving, van het starten van nieuwe organisaties, campagnes en wetenschappelijk onderzoek tot het maken van documentaires en het lobbyen voor de belangen van de jonge generatie. Op dit moment reist Anne, eindelijk afgestudeerd, de wereld over op zoek naar FutureFuel, de kracht en potentie van jonge mensen als brandstof voor de toekomst. Ze maakt een reis over 4 continenten om 15 van de meest inspirerende personen van deze tijd te interviewen over hoe de wereld in elkaar zit en de rol van de jonge generatie in de enorme uitdagingen waar we voor staan.