Een basiliek in het oerwoud

Het christelijk geloof wordt in landen als Ghana, Togo en Benin op hysterische wijze beleden. Zelfs fruitstalletjes, drankkotten en publieke toiletten roemen de grootsheid van God.

De enige taxi die ik in weken zag rijden zonder religieus motto, had heel groot ‘stop gossiping’ op zijn achterruit staan. Misschien de prijs die hij betaalde als enige niet-reli in het dorp?

Na honderden, zo niet duizenden houtje-touwtje-gebedshuizen te passeren, belandden we midden in het Ivoriaanse oerwoud bij de grootste kerk op aarde: de Basilique de Notre Dame de la Paix.

Gemodelleerd naar de Sint Pieter in Rome maar dan in alles net een tikkie groter. De trotse mededeling van de gids dat we onder de grootste koepel ooit gebouwd stonden, deed me denken aan de plannen die Hitler en Speer smeedden voor het na-oorlogse Germania. Daar moest een hal met zo’n immense koepel verschijnen, dat later is berekend dat er waarschijnlijk regenwolken onder het dak zouden zijn ontstaan.

Daar is in Yamoussoukrou geen sprake van. Want al is er vocht genoeg in deze contreien, de basiliek beschikt over een zeer vernuftig aircosysteem. Dat is zo grandioos dat onze gids er gauw een derde van de rondleiding aan wijdt.

Daarnaast zijn het vooral superlatieven. Grootste dit, langste dat, etc. Zo is het ook de kerk met het meeste “en het mooiste” glas-in-loodraamwerk ter wereld. Behalve de gebruikelijke apostelen en bijbelvertellingen, is er ook een raam waarop we Jezus zien die wordt omringd door onder meer de architect, de bouwmeester en natuurlijk president Houphouet-Boigny.

Het is bekend dat voor westerlingen werkelijk niets heilig is en dat ze het niet kunnen laten om zelfs bij de meest indrukwekkende prestaties kritische vragen te stellen. Zoals: wordt dat ding nou ook een beetje gebruikt? Welnu; in de officiële hoofdstad van Ivoorkust wonen volgens onze gids 300.000 mensen. In deze kerk en op het voorplein kan twee derde daarvan tegelijkertijd de mis volgen. Echter, op een gemiddelde zondag komen er slechts zo’n 600 gelovigen opdagen.

Daarmee komen de geschatte bouwkosten op zo’n €200.000,- per lid van de geloofsgemeenschap. Dat vond niet iedereen een goede besteding van overheidsgeld. Maar de president pareerde die kritiek door te melden dat hij daarom de basiliek uit eigen zak betaalde. Om dan door te vragen hoe iemand in de publieke dienst van een arm land aan €120 miljoen komt, is gewoon drammerig. Maar ook die vraag bleef onze jonge gids niet bespaard.

Hij betoonde zich een betere diplomaat dan de vader des vaderlands. “Weet u, onze president heeft deze basiliek gewijd aan de vrede. En ons volk weet als geen ander dat vrede oneindig veel meer waard is dan een grote zak geld.”

Foto: Maarten van Heems.

Maarten van Heems
Maarten van Heems is partner bij BKB en fervent wielrenner. Hij werkte aan campagnes voor onder meer KNVB, Alliander, ministerie van SZW, Movember en Tibet. Maarten doet de Europese PR voor Junkie XL en geeft campagne- en communicatietrainingen in Oost-Europa, het Midden-Oosten en Zuid-Afrika. Hij studeerde eerder Geschiedenis in Amsterdam en Russisch in Odessa.